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Le tournesol a-t-il besoin d'une boussole?

tournesol 5Le tournesol (Helianthus annuus, Astéracées) tient son nom du fait que sa fleur ressemble à un soleil ; en effet, la fleur du tournesol est un rassemblement de petites fleurs en grand nombre, une inflorescence appelée capitule. Nous l’avons déjà croisé dans une autre page, consacrée au pissenlit… La différence avec le pissenlit, c’est que toutes les petites fleurs du capitule de tournesol ne sont pas identiques : il y a au niveau du cœur des fleurs fertiles en forme de tube (fleurs tubulées) et à  sa périphérie, mimant les rayons du soleil, des fleurs ressemblant à des « pétales », les fleurs ligulées, stériles. Le capitule mime une grosse fleur, qui ressemble par sa forme et sa couleur au soleil…

Son nom de tournesol vient aussi du fait que la croyance populaire le dit capable de suivre la course journalière du soleil ; la fleur se tournerait vers l’est le matin et serait inversement tournée vers l’ouest au soleil couchant... Pas besoin d'une boussole pour ne pas perdre le nord ! 

tournesol 1

Cependant, l’observation rapide d’un champ de tournesols mûrs nous apprend que toutes les fleurs se tournent vers le soleil levant (grossièrement, direction est/sud-est). Mais, contrairement aux idées reçues, la fleur ne tourne pas ! Elle reste toujours inclinée vers le soleil levant ! Observez à la saison prochaine un champ de tournesols mûrs du matin jusqu’au soir, et vous constaterez que les fleurs ne sont animées que des mouvements créés par le vent. Le tournesol ne tourne pas ! Ses fleurs restent obstinément inclinées, tournées vers l'est/sud-est, quelle que soit la position du soleil dans le ciel.

 

tournesol 4En fait, c’est lorsque le tournesol pousse qu’il a tendance à tourner. Le tournesol, comme toutes les plantes, cherche la lumière en poussant : la tige est animée d’une croissance orientée vers la source lumineuse la plus forte. On appelle ce phénomène le phototropisme (ou parfois héliotropisme), photo- pour lumière (ou hélio- pour soleil) et -tropisme pour croissance orientée. Une précision sur le mécanisme qui explique le tournis du tournesol en pleine croissance : la tige de tournesol pousse très vite et la face ombrée de la tige croît plus vite que la face éclairée.

Il en résulte une croissance inégale sur les deux faces de la tige. La tige a tendance à s’incliner dans la direction où l’ensoleillement est maximal. Comme le soleil poursuit sa course dans le ciel durant la journée, la tige tourne petit à petit au fur et à mesure de sa croissance, en suivant la position du soleil.

 

En résumé, le tournesol tourne avant la floraison puisqu’il grandit,

mais ne tourne plus après puisqu’il ne grandit plus…